Pieter Edelman
1 March 2010

Intel heeft tot nog toe niemand weten te overtuigen om een Atom-core in zijn systeemchip te gebruiken, meldt de New York Times. Een jaar geleden kondigde ‘s wereld grootste chipmaker aan om IP van de processorkern onder licentie beschikbaar te stellen en in september riep topman Paul Otellini nog dat deze markt op den duur een groter volume zal bereiken dan zijn discrete-processorbusiness. Het idee is dat de Atom als processorkern zou gaan dienen in systeemchips, waar de keuze nu vaak valt op een Arm-, Mips- of Power-architectuur. De IP is beschikbaar voor productie bij TSMC.

Intel probeert nu al enige tijd door te breken in embedded, gedeeltelijk door heel hard te roepen dat het bedrijf aan embedded doet, gedeeltelijk door concrete acties. Juni vorig jaar nam het bijvoorbeeld Wind River over, een van de marktleiders in software voor embedded toepassingen. En onlangs kondigde het een samenwerking aan met Nokia op het gebied van Linux-gebaseerde smartphonesoftware – de ultieme droom van Intel is om door te dringen in smartphones, maar tot nu toe houden alle mobieltjesmakers de boot af.

Spil in het offensief is de energiezuinige Atom-processorarchitectuur. Deze kan de normale X86-instructieset aan en daarmee bestaande programma‘s voor Intel- en AMD-chips draaien. Het energiegebruik en de prestaties liggen echter een stuk lager dan bij desktop- en serverprocessoren. De Atoms bleken een hit in netbooks en embedded computers, maar in de diep embedded toepassingen krijgen ze slechts mondjesmaat voet aan de grond.

Er zijn meerdere redenen te bedenken waarom systeemchipmakers nog niet op het aanbod zijn ingegaan. Aan beide kanten is er ongetwijfeld een gebrek aan ervaring. Het integreren van een nieuwe computerkern is niet eenvoudig, en Intel zal de nodige ondersteuning moeten leveren. Het zou ook kunnen dat Soc-ontwerpers hun vraagtekens zetten bij de levensvatbaarheid van Intels Atom-IP-programma. Mocht het floppen, dan gaat een dure investering in rook op. EE Times speculeert dat Intel slechte leveringsvoorwaarden hanteert uit angst te veel geheimen vrij te geven.

Het grootste struikelblok van de Atoms is echter dat ze nog steeds veel meer energie vreten dan de concurrentie. X86 heeft een complexe instructieset, waar Arm, Mips en Power een Risc-architectuur hebben. Bovendien heeft Intels X86-team lang niet zo veel ervaring in embedded en voerden prestaties jarenlang de boventoon, niet energiezuinigheid. Details rond de cores die Intel beschikbaar stelt, zijn niet bekend, maar het is duidelijk dat een moderne Arm-kern voor dezelfde prestaties een stuk minder verstookt.

Het is echter nog lang niet gezegd dat Intel deze slag heeft verloren. Volgens de chipgigant blijft het verder werken aan optimalisatie van de IP en de software. Bovendien helpt de wet van Moore een handje met het dichten van het verschil in energiezuinigheid. Het kan nog enige tijd duren voordat Soc-makers overtuigd zijn, maar als er een bedrijf is dat dit nog jarenlang vol kan houden, is het Intel. Het toont in ieder geval een extreme vastberadenheid om een speler van formaat te worden in de embedded-markt.