Pieter Edelman
25 August 2014

De vrijdag gelanceerde satellieten voor het Europese Galileo-plaatsbepalingsysteem zijn in een verkeerde baan terechtgekomen, meldt Arianespace. De kunstmanen werden vrijdag gelanceerd vanaf de Europese ruimtebasis in Frans-Guyana. Volgens de Esa is het nog niet duidelijk wat de gevolgen zijn van de verkeerde baan, maar de kans is groot dat ze als verloren beschouwd moeten worden.

De twee kunstmanen zijn de eerste ‘normale’ satellieten in het Galileo-project. Hiervóór waren vier testsatellieten gelanceerd – die overigens ook onderdeel worden van het uiteindelijke systeem van dertig satellieten (de twee eerdere satellieten uit 2005 en 2008 waren bedoeld om de radiofrequenties bezet te houden en kunnen niet gebruikt worden voor plaatsbepaling).

De lancering van afgelopen vrijdag zou dan ook het begin zijn van de daadwerkelijke uitrol, na jarenlang gesteggel over het project. Het is echter maar de vraag of de satellieten ooit operationeel worden. Het tweetal moest in een cirkelvormige baan met een hoek van 55 graden ten opzichte van de evenaar geplaatst worden, op bijna 30 duizend kilometer van de aarde. In plaats daarvan volgen de satellieten een ellipsvormige baan van net geen vijftig graden en een piek van bijna vierduizend kilometer te laag. Op deze baan zijn ze onbruikbaar, maar wellicht kunnen ze nog in de juiste baan worden gebracht met hun eigen voortstuwingssysteem. Dit zou echter wel veel brandstof kosten en de levensduur ernstig verkorten.