Nieke Roos
16 augustus

Senz2 ontfermt zich over het failliete Omniradar. Het Waalwijkse bedrijf gebruikt de Eindhovense eenchipradar in zijn niveaumeters en om de levering zeker te stellen, trekt het de ontwikkeling naar zich toe.

Het eind juni failliet verklaarde Omniradar heeft een doorstart gemaakt. Senz2 uit Waalwijk heeft zich ontfermd over de Eindhovense eenchipradar en het vijfkoppige ontwikkelteam, en zet de activiteiten voort als een apart bedrijf onder de oude, vertrouwde naam. De nieuwe eigenaar denkt het kwalificatieproces van de chip snel te kunnen afronden en de productie en levering spoedig te kunnen hervatten. ‘Binnen twee maanden rollen de eerste exemplaren van de band bij NXP’, verwacht Peter Hiemstra, ceo van Senz2 en nu ook van Omniradar.

Senz2 is gespecialiseerd in radargebaseerde niveaumetingen. Het is onder meer actief in het waterbeheer, de procesindustrie en de afvalverwerking. Het drie jaar jonge bedrijf gebruikt de Omniradar-chip al twee jaar om het peil in bassins, containers, silo’s en tanks te bepalen. ‘Een aantal gemeentes in Nederland registreert de stand van het afvalwater in de riolering met ons systeem’, geeft Hiemstra als voorbeeld. ‘In Duitsland hebben we klanten die er de hoeveelheid chemicaliën in licht- en luchtdicht afgesloten vaten mee meten.’

De Waalwijkers leveren hiervoor draad- en knoploze sensorkastjes met daarin de Omniradar-chip, een paar batterijen, een communicatiemodule en gps. ‘Elk uur meten ze de vulgraad en sturen ze hun data naar ons eigengemaakte cloudplatform, dat de gegevens analyseert en presenteert aan de gebruiker’, legt Hiemstra uit. ‘Je zet ze ergens neer en vervolgens doen ze op de batterijen vijf à zes jaar zelfstandig hun werk. Je hebt geen infrastructuur nodig, alleen een mobiele verbinding – op dit moment 2g, omdat dat nog wijdverbreid is, maar een variant voor 4g komt eraan.’

Het systeem, dat Senz2 helemaal in Nederland laat maken, is sinds afgelopen januari leverbaar. Technisch was het al langer klaar, maar door de strubbelingen bij Omniradar was het wachten op de radarchips. Toen het Eindhovense bedrijf helemaal omviel, waren de Waalwijkers er dan ook als de kippen bij. ‘Ons product is gebouwd om de Omniradar-chip’, verklaart Hiemstra. ‘We kunnen van alles vervangen, maar die niet. Om de levering zeker te stellen, hebben we besloten de ontwikkeling naar ons toe te trekken door de activiteiten van Omniradar over te nemen. We werken al twee jaar met de chip, kennen het team en hebben zelf de nodige productie-expertise, dus de drempel was niet zo hoog.’

Elmos en Orlaco

De chip van Omniradar is een vrijwel kant-en-klaar 60-GHz-radarsysteem; gebruikers hoeven geen complexe microgolf- of rf-bordontwerpen te maken, maar kunnen hun applicatie afbouwen met eenvoudige laagfrequente componenten. Door de eenchipradar te koppelen aan een standaard microprocessor, dsp of fpga kunnen ze direct beginnen met de algoritmes voor de dataverwerking.

Omniradar start in 2011, met serieel ondernemer Hans Brouwer als ceo en Paul van Zeijl als cto. Voor de productie gaan zij een nauwe samenwerking aan met NXP. Afnemers zoeken ze vooral in de automotive-industrie, met toepassingen als afstands- en snelheidsmeting, blindehoekdetectie, brandstofpeiling en parkeerassistentie.

In 2014 stapt de Barneveldse zichtspecialist Orlaco in als investeerder, strategisch partner en klant. Twee jaar later verwerft de Duitse automotive-ic-fabrikant Elmos een belang van 45 procent, onder meer door het aandelenpakket van de uittredende Brouwer grotendeels over te nemen. Van Zeijl en Orlaco zijn dan allebei voor 22 procent eigenaar.

Na het vertrek van de ceo lukt het Omniradar niet om zijn klantenbestand serieus uit te breiden. In het najaar van 2017 trekt Elmos bovendien de stekker uit de nieuwe technische ontwikkelingen waartoe het bij zijn instap opdracht had gegeven, met alle financiële gevolgen van dien. Cto Van Zeijl ziet anderhalf jaar werk in het water vallen en de toekomst van het bedrijf op het spel staan. Hij raakt in onmin met de Duitse grootaandeelhouder en moet afgelopen februari het veld ruimen.

Daarop komt Brouwer terug in beeld. De overgebleven eigenaars van Omniradar vragen hem en zijn venturepartner Steven Tan om alle opties op een rijtje te zetten. De prioriteiten van Elmos en Orlaco blijken ondertussen echter verschoven: de Duitsers willen niet verder, ook omdat de belangrijke markt voor parkeerassistentie nog wel even ultrasoon zal blijven en voorlopig niet zal overstappen op radar; het Barneveldse bedrijf is ingelijfd door het Amerikaanse Stoneridge, dat geen interesse heeft in de Eindhovense chip. Brouwer en Tan slagen er niet om nieuwe investeerders te vinden, waarna de rechtbank Oost-Brabant op 27 juni het faillissement uitspreekt.

Omdat het product van Omniradar ‘op een test na’ gereed is, besluit de curator de salarissen van het ontwikkelteam door te betalen terwijl een kenner van het vakgebied de mogelijkheden voor een doorstart onderzoekt. Ze voeren gesprekken met meerdere gegadigden. Uiteindelijk rolt Senz2 als ‘winnaar’ uit de bus: per 1 augustus is de overname door het Waalwijkse bedrijf een feit.

Meer aandacht

Senz2-oprichter Peter Hiemstra heeft een achtergrond in kunstmatige intelligentie. Bij TNO werkt hij zeven jaar aan sensoren voor defensietoepassingen, waaronder radar. Hij wil echter meer dan onderzoek en verder de productontwikkeling in. Daarom besluit hij voor zichzelf te beginnen. In de radarchips, want die hebben volgens hem de toekomst. ‘Die zijn minder complex, betrouwbaarder en betaalbaarder dan ultrasoon’, aldus Hiemstra. Hij werkt zijn ideeën uit, vindt een investeerder en in 2015 ziet Senz2 het levenslicht.

Met de overname van Omniradar groeit het personeelsbestand in één klap van vier naar negen mensen. Maar het kan nog substantieel groter, meent Hiemstra. Hij ziet een heleboel marktkansen voor de eenchipradar, niet alleen bij Senz2. ‘Het is een catalogusproduct dat we met Omniradar aan veel meer klanten willen leveren. Daarvoor is het belangrijk dat er meer aandacht komt voor productie en integratie bij de klant.’