René Raaijmakers
9 March 2006

Imec-spin-off Essensium neemt softwarespecialist Mind over. Essensium-topman Johan Danneels zegt dat de diep-embedded kennis van de Leuvense softwarespecialisten perfect past bij de ontwerpen voor systeemsilicium die Essensium levert. ’We zien in het samengaan van Mind en Essensium een versterking van ons aanbod om complete system-on-chipoplossingen te leveren‘, zegt Danneels. De mensen van Mind zullen zich geleidelijk op de systeemchips van Essensium kunnen bekwamen, waarbij er ruimte is voor groei. Essensium heeft momenteel een dozijn vacatures, twee voor softwareprofessionals en de rest voor IC-ontwerpers.

Mind zet zijn activiteiten onder leiding van directeur Peter Vandenabeele voort en wordt een 100 procent dochter van Essensium. Danneels: ’We gaan niet marktverstorend werken. We zetten het goede werk van Mind voort en nemen onze tijd.‘ Vandenabeele is nu medeaandeelhouder van Essensium.

Essensium werd een jaar geleden opgericht om Imecs intellectuele eigendommen op het gebied van draadloze communicatie, het ontwerpen van complexe systeemchips en systeemverpakkingen te vermarkten. Het bedrijf rekent siliciumintegratie van draadloze producten met een laag energieverbruik tot zijn specialismen. Essensium verzorgt voor zijn klanten de hele systeemgeneratie, van ontwerp naar kant-en-klare chips.

Vorige maand investeerde Atlantic Quantum 6 miljoen euro in Essensium. De kapitaalschieter behoort met foundrybedrijf Silterra Malaysia tot de Maleisische investeringsmaatschappij Khazanah Nasional Berhad.

’De mensen van Mind snuiven bits‘

’Liefde op het eerste gezicht.‘ Micro-elektronicaveteraan Johan Danneels heeft weinig woorden nodig om de kennismaking tussen zijn startup Essensium en Mind te beschrijven. Beide Leuvense bedrijven zijn volgens Danneels voor elkaar geboren. De diep-embedded softwarekennis van Mind past perfect op de systeemchip- en ASIC-kennis van Imecs spin-off Essensium.

Hoewel ze beiden hun academische wortels hebben in Leuven, ontmoetten Danneels en Minds directeur Peter Vandenabeele elkaar pas afgelopen zomer, enkele maanden na de oprichting van Essensium. ’De tamtam is soms rap‘, zegt Danneels. ’We kwamen heel spontaan in gesprek, maar vooraleer zo‘n deal rond is duurt het natuurlijk toch een tijdje.‘

Danneels was gecharmeerd door Minds software-expertise. De CEO van Essensium, die in een vorige loopbaan leiding gaf aan Alcatel Microelectronics (later overgenomen door STMicroelectronics), zegt dat hij de waarde van embedded software heeft leren waarderen. ’Je hebt massa‘s software-ingenieurs die softwareapplicaties kunnen bouwen, maar professionals die dichtbij de hardware staan zijn moeilijk te vinden. Embedded-softwarekennis is de sleutel tot het succes van complexe SOC-ontwikkeling. De mensen van Mind snuiven bits. Die hebben we hard nodig om onze systeemplatformen optimaal te kunnen laten draaien.‘

Mind deed ervaring op met het overbrengen van Linux en Ecos naar systeemchips op basis van Arm, XScale, PowerPc en Mips. Ook ontwikkelde het bedrijf complexe softwarestacks voor netwerken, multimedia, industriële automatisering en medische toepassingen. Daarnaast hebben de embedded ontwikkelaars ervaring met USB- en draadloze interfaces en directe geheugentoegang (DMA).

Juist voor Essensiums marktsegmenten (gericht op draagbare, draadloze en laagvermogen toepassingen) is kennis nodig op het snijvlak van hardware en software. Om voor die gebieden de hardware-software co-design voor een ASIC of ASSP (applicatiespecifiek standaard product) optimaal te doen, zijn mensen nodig die een goede afweging kunnen maken: welke functionaliteit komt in hardware, welke in programmacode? Danneels: ’Voor systemen heb je realtime besturingssystemen en lage-niveau software nodig. Die expertise heeft Mind.‘

De systeemontwerpen van Essensium zijn hoofdzakelijk gebaseerd op microprocessorkernen van Arm. ’Door middel van de IP-catalogus van onze foundrypartner Silterra kunnen we Arm-kernen tegen zeer gunstige voorwaarden integreren. Die catalogus wordt continu verrijkt en wij dragen daar onze steen toe bij, maar Arm is geen exclusieve keuze.‘ Op het gebied van DSP heeft Essensium een breder keuzepalet.