26 juli

Het Europese ruimtevaartagentschap heeft gisteren de laatste vier satellieten voor de opbouw van het Galileo-plaatsbepalingssysteem gelanceerd. Een Ariane 5-raket bracht ze naar een voorlopige baan van bijna 23 duizend kilometer hoogte. Het komende half jaar zullen de kunstmanen naar hun definitieve baan navigeren en getest worden voordat ze deel zullen nemen aan de constellatie.

Alhoewel het viertal de opbouwfase officieel completeert, zal er nog een slag nodig zijn om het Galileo-systeem op volle sterkte te brengen. Er zijn namelijk minimaal 24 werkende satellieten nodig, en alhoewel het aantal na de lancering van gisteren op 26 staat, zijn er vier daarvan niet beschikbaar voor het systeem; twee kwamen in een verkeerde baan terecht en zenden alleen testsignalen uit, nummer drie kampt met een technische storing en een vierde is tot nader order uitgeschakeld in verband met ‘constellatiebeheer’.

Daarnaast moeten er altijd een stuk of zes backups beschikbaar zijn voor als er iets mis gaat. Bovendien zijn de eerste satellieten uit 2011 eigenlijk nog testversies, die hun leeftijd beginnen te tonen. Er is dan ook al een nieuwe batch van twaalf satellieten besteld om de constellatie verder uit te breiden.

Het signaal is ondertussen wel gewoon bruikbaar in combinatie met het Amerikaanse gps, het Russische Glonass en het Chinese Beidou. Galileo biedt op het moment ook al aanvullende diensten zoals hoge nauwkeurigheid en search-and-rescue-signalen.

Een Ariane 5-raket bracht Galileo-satelliet 23-26 vanaf de Europese lanceerbasis in Frans-Guiana in een baan om de aarde. Foto: Arianespace