Paul van Gerven
11 June 2015

Met een injectie door de schedel kunnen vanaf nu vele neuronen tegelijk worden afgeluisterd of gemanipuleerd. Onderzoekers van Harvard wisten door een naald een opgerold netje vol elektronica in een muizenbrein te brengen, dat zich nadien uitrolt over een deel van het hersenweefsel. De levende cellen eronder schikten zich probleemloos naar het flexibele netwerk en leken er geen enkele last van te hebben. ‘Dit heeft het potentieel voor een revolutie’, zegt hoofdonderzoeker Charles Lieber van Harvard. ‘Het stelt ons in staat de interface tussen elektronica en biologie te verkennen.’

Tientallen jaren onderzoek heeft steeds betere hersenprobes opgeleverd, maar hun inflexibele karakter leek hersencellen te irriteren. Een paar jaar geleden toonde Liebers team aan dat hersencellen in een petrischaaltje zich aan een flexibel raamwerk kunnen aanpassen. De vraag was echter hoe zij dat raamwerk in een levend brein konden brengen.

Harvard_hersennetje

Ze vonden het antwoord in een naald met een diameter van minder dan honderd micrometer. Daardoor transporteerden ze een geleidend, zijdeachtig polymeren netje met op de kruispunten zestien elektronische componenten: een elektrode of een transistor. Zodoende konden hersencellen worden gemonitord of geprikkeld.

De volgende stap is om grotere netten te testen, met meer variatie aan elektronica aan boord.