Pieter Edelman
17 September 2010

Intel leurt al geruime tijd met zijn Atom-architectuur als basis voor systeemchips, die in verschillende ’zachte‘ embedded toepassingen zoals settopboxen of terminals gebruikt kunnen worden. Het bedrijf portte de architectuur bijvoorbeeld naar het productieproces van TSMC, zodat derden de kern in hun Socs konden opnemen. Tot nu toe leken de systeemchipambities van ‘s werelds grootste halfgeleiderfabrikant weinig succesvol. Tijdens het Intel Developer Forum in San Francisco bleek echter dat de interesse toch wel langzaam groeit.

Misschien wel het meest in het oog springend is Stellarton: een Atom-processor geïntegreerd met een FPGA van Altera. Douglas Davis, algemeen manager van Intels Embedded and Communications Group, wilde er nog niet veel over kwijt, behalve dat de chip in de eerste helft van 2011 zal verschijnen. Ontwikkelaars kunnen de processor met de FPGA aanpassen aan hun eigen I/O-behoeften.

Meer concreet is de officiële lancering van de in april aangekondigde E600-serie – codenaam Tunnel Creek. De E-serie is Intels lijn voor embedded toepassingen: automotive, bebording, industriële automatisering, noem maar op. De E600 komt hieraan tegemoet door PCI Express op de die te zetten. Daarnaast zijn de geheugencontroller en audio- en videoversnellers geïntegreerd met de processor. Volgens de chipgigant verstookt de E600 typisch minder dan 5 watt. Tegelijk met de processor-Soc onthulde Intel verschillende interconnect-IC‘s van derde partijen. Voor automotive-infotainment hebben ST en Oki bijvoorbeeld oplossingen; voor medische systemen kunnen systeembouwers bij Realtek terecht. De chips draaien op 600 tot 1600 MHz en worden geleverd voor industriële temperatuurbereiken. De prijs varieert van 19 tot 85 dollar.

De toevoeging van steeds meer componenten in een enkele processor is een algemene trend. AMD schermt bijvoorbeeld al lang met zijn Fusion-programma, dat de GPU naast een aantal X86-cores zet en toegang geeft tot hetzelfde cachegeheugen. Ook Intel kondigde op zijn IDF een hoge mate van integratie aan in zijn nieuwe desktopprocessoren. De nieuwe Sandy Bridge-architectuur is bedoeld voor 32 nanometer, en dankzij dit kleine procesknooppunt is er ruimte voor andere componenten. De eerste Sandy Bridge-producten die op de markt zullen komen, krijgen vier CPU-kernen, een grafische processor en display-, geheugen- en I/O-controllers. De Intel-GPU‘s zijn veel minder krachtig dan het aanbod van NVidia en AMD (dat de Ati-lijn van discrete GPU-kaarten voert). Maar de integratie in de processor geeft direct een prestatievoordeel; volgens sommige commentatoren benaderen de nieuwe Intel-processoren de discrete GPU‘s.

Wat Atom betreft, zegt Intel nu een platform te hebben waarmee het eenvoudig Socs kan samenstellen. De chipmaker heeft nu vijf productfamilies binnen het Atom-firmament. De D-serie is bedoeld voor low-end notebooks, N voor netbooks, Z voor handhelds en tablets, E voor embedded en CE voor consumentenelektronica. Uiteraard liet Intel zich vergezellen van verschillende Atom-gebaseerde productdemo‘s zoals automotive, bebording en een reeks tablets. Logitech en Sony brachten settopboxen naar buiten voor Google TV, het Android-platform voor televisie van de zoekgigant. En het bedrijf Boxee kondigde aan een Atom CE-processor te verkiezen boven een (Arm-gebaseerde) Tegra-processor van NVidia voor zijn multimediabox die binnenkort op de markt verschijnt.

De tekenen voor Intels embedded strategie zijn dus gunstig. Derde partijen zien steeds meer heil in Atom-Socs voor hun producten. Maar voor Atom als basis van eigen Socs blijft voorlopig weinig belangstelling.