27 August 2014

Medtronic neemt het Eindhovense Sapiens Steering Brain Stimulation over voor 200 miljoen dollar. De Philips-spin-off op de High Tech Campus ontwikkelt een nieuw type elektrode bedoeld voor deep brain stimulation (DBS). Medtronic is marktleider op dit gebied.

Bij DBS worden via een elektrode in de hersenen elektrische pulsjes afgegeven om de symptomen van een neurologische aandoening te reduceren. De technologie wordt op het moment vooral toegepast om het beven bij Parkinsonpatiënten tegen te gaan, maar er zijn ook andere aandoeningen waarbij de technologie hulp kan bieden, onder meer epilepsie, chronische depressie en ernstige dwangstoornissen.

De techniek heeft echter als groot nadeel dat de pulsjes vaak niet alleen het doelgebied, maar ook het omliggende hersenweefsel bereiken. Daardoor kunnen grote bijwerkingen ontstaan. Sapiens pakt dit probleem aan door hersensondes te ontwikkelen met veertig individueel aanstuurbare elektroden – veel meer dan op traditionele sondes. De puls puls is daarmee zeer specifiek naar een gebiedje te sturen.

Al vanaf het eerste begin gooide Sapiens hoge ogen. Het bedrijf werd in 2011 uitgesponnen uit Philips, met een financiering van 13 miljoen euro – een ongekend hoog bedrag voor een eerste financieringsronde. Datzelfde jaar haalde het nog eens tien miljoen euro op en vorig jaar kwam daar 7,5 miljoen euro bij.

Het bedrijf baseert zich op dunnefilmtechnieken uit de halfgeleiderindustrie om de sondes te realiseren van biocompatibele polymeren. In 2012 kreeg de ontwikkeling een impuls toen Sapiens de productielijn over kon nemen van het failliete Polymer Vision.

Het bedrijf mikt ook op het verbeteren van de hele procedure rond het plaatsen en afstellen van de hersensondes. De elektroden zijn compatibel met MRI waardoor de uiteindelijke plaatsing ten opzichte van het doelgebied beter te bepalen is dan bij traditionele sondes, en Sapiens heeft software ontwikkeld om tijdens de ingreep te helpen bij het plaatsen.

Ook werkte Sapiens aan zijn eigen pulsgenerator, de ‘pacemaker’ die elders in het lichaam wordt geïmplanteerd en via dunnen draadjes de pulsen aflevert bij de probe. Of Medtronic dit ontwerp zal gebruiken, is nog niet bekend. Het Amerikaanse bedrijf is de marktleider op het gebied van pulsgeneratoren.

Sapiens zal na de overname in eerste instantie blijven doorgaan met het marktrijp maken van de elektroden. In de toekomst moet het bedrijf omgevormd worden tot een R&D-site voor Medtronics neuromodulatie-business.