Pieter Edelman
11 oktober

Linux-gebruikers hoeven niet langer bang te zijn dat ze de patenten van Microsoft schenden, althans een groot deel ervan. Microsoft brengt 60 duizend van zijn octrooien onder bij het Open Invention Network (oin), waarmee het bedrijf belooft ze niet in stelling te brengen tegen Linux-ontwikkelaars of -gebruikers.

Dat zijn lang niet álle softwarepatenten van Microsoft. Ook vrijwaart het Open Invention Network alleen de Linux-kernel. Andere opensource-technologie is in principe nog steeds vogelvrij. Toch kan de deal gezien worden als een nieuwe stap in Microsofts transitie naar het omarmen van Linux en opensource.

Nog geen tien jaar geleden gebruikte de Redmondse reus zijn patentenportfolio juist om Linux-gebruikers angst aan te jagen. Befaamd is bijvoorbeeld de rechtszaak tegen Tomtom uit 2009. De Linux-gebaseerde navigatiekastjes moesten algemene geheugenkaartjes kunnen lezen, wat betekende dat ze het bestandssysteem van Microsoft ondersteunden. Microsoft had echter patent op de mogelijkheid om zowel oude Dos-bestandsnamen van maximaal acht karakters als nieuwe, langere bestandsnamen naast elkaar op te slaan. Hiermee, en met een paar andere patenten, sleepte Microsoft Tomtom voor de rechter.

De huidige Microsoft-ceo Satya Nadella staat veel welwillender tegenover Linux en opensource dan zijn voorgangers.

De kwestie werd uiteindelijk geschikt, maar deze en andere zaken boezemden wel angst in bij potentiële gebruikers van opensource technologie, en de gemeenschap begon elke technologie van Microsoft als ‘potentieel besmet’ te beschouwen. Zo werd konden vroege pogingen om een opensource versie van Microsofts .Net-technologie te ontwikkelen rekenen op sceptische reacties.

Bedrijven die wél wat in opensource zagen, zoals IBM en Google, begonnen als reactie hierop te beloven dat ze hun patenten daar niet tegen in zouden zetten. Vaak liep die belofte via het oin, een gedeelde portefeuille waarbij deelnemende bedrijven een licentie krijgen op alle octrooien die er zijn ondergebracht. In ruil daarvoor verlenen ze Linux een royalty-vrije licentie. Op het moment zijn er rond de 2650 partijen aangesloten bij oin.

Ook Microsoft voegt zich daar nu bij. Er waait tegenwoordig een heel andere wind bij de computerreus. Het bedrijf verdient tegenwoordig veel geld aan Linux en opensource omdat een aanzienlijk deel van zijn inkomsten nu uit diensten komt in plaats van softwarelicenties. Met zijn Azure-cloudplatform is Microsoft zelfs een van de grootste Linux-leveranciers ter wereld.