Pieter Edelman
10 June 2013

Philips-spin-off Miortech probeert al lange tijd door te breken in de automotivemarkt met zijn electrowetting-technologie, maar ziet nu een nieuwe kans: billboards.

Miortech op de High Tech Campus gooit het roer om: niet zelfdimmende autospiegels maar digitale billboards moeten de melkkoe worden voor de electrowetting-technologie, althans in eerste instantie. ’We werden eind vorig jaar benaderd door een aantal partijen, onder meer uit China, met de vraag of onze technologie niet interessant is voor signage‘, vertelt Doeke Oostra, vicepresident business-development bij Miortech. ’Dat is eigenlijk een sweet spot voor onze technologie. Voor een jonge onderneming is het zelfs geschikter dan automotive.‘ Onder de naam Etulipa is het bedrijf nu bezig met de oprichting van een werkmaatschappij voor deze sector.

Miortech werd in 2006 uit Philips uitgesponnen en ontwikkelt sindsdien electrowetting-toepassingen voor autospiegels. Het oorspronkelijke plan was om de technologie in te zetten voor zelfdimmende achteruitkijkspiegels, later kwam daar ook het idee bij om voertuiginformatie weer te geven. Tot nu toe heeft het bedrijf echter nog geen voet aan de grond gekregen in de terughoudende automotivesector. ’Op dit moment hebben we samples bij een grote Duitse OEM. Die vindt onze technologie wel interessant, maar denkt dan misschien meer aan getinte ramen en zonnedaken‘, aldus Oostra.

De signage-wereld schakelt echter veel sneller. ’Het is ook een adverteerdersmarkt, dus er zit vrij veel geld‘, gaat Oostra verder. Momenteel worden digitale billboards gemaakt met leds, die een lage resolutie bieden en fel moeten schijnen om in vol zonlicht leesbaar te zijn. Electrowetting-displays zijn hier in het voordeel. De technologie is gebaseerd op beeldpunten gevuld met een heldere vloeistof en een druppeltje donkere olie. De bodem van de pixel is waterafstotend, waardoor de olie zich normaal uitspreidt over het oppervlak. Wanneer er echter een elektrische spanning wordt aangebracht, drukt het water de olie op de pixelbodem opzij tot een klein druppeltje. Het beeldpunt wordt dus grotendeels transparant, waardoor invallend licht via een reflecterende achterwand kan worden teruggekaatst.

Miortech Geel cyaan magenta
Door electrowetting-lagen op elkaar te stapelen, kunnen kleurendisplays worden gemaakt die geen backlight nodig hebben.

Waar leddisplays net als een beeldscherm de juiste lichtkleuren moeten genereren, filteren electrowetting-displays dus net als gedrukte foto‘s golflengtes weg uit het terugkaatsende licht. In de volle zon komen ze dus uitstekend tot hun recht, en het energieverbruik ligt veel lager. Volgens Oostra kan de voor de autospiegels ontwikkelde technologie makkelijk worden aangepast voor deze nieuwe toepassing. ’Het voordeel is dat we altijd voor de automotivemarkt hebben ontworpen. Daar zijn de eerste vragen altijd betrouwbaarheid en temperatuurbereik.‘

Verboden

Miortech wil met de nieuwe business aan het begin van de toeleverketen gaan zitten en zich concentreren op het leveren van displaypanels. Het bouwen van billboards laat het liever over aan systeemintegratoren. De productie moet lopen via kleine lcd-fabrikanten.

Voor de nieuwe toepassing moet de technologie wel worden omgevormd tot een kleurendisplay. Daarvoor worden drie pixellagen op elkaar gelegd: cyaan, magenta en geel. ’Als je dat met e-readers, met hun kleine pixels, zou doen, krijg je snel te maken met hoekeffecten, dat kleuren ten opzichte van elkaar verschuiven. Maar in de signage-markt zijn pixels veel groter en doet iedereen juist een paar stappen naar achter om onze displays te bekijken‘, weet Oostra.

Op dit moment heeft Miortech dit principe al klaar in een demonstrator met een enkele ’pixel‘. ’Die is klein genoeg om in het vliegtuig mee te kunnen nemen en aan potentiële klanten, en belangrijker nog: aan hun klanten, te kunnen tonen‘, licht Oostra toe. Zijn bedrijf is nog in gesprek met investeerders over de nieuwe tak.

Binnen negen maanden denkt Miortech een demonstrator van een kleurenpanel klaar te hebben. Uiteindelijk mikt het op pixels van zo‘n tien millimeter. ’We kunnen individuele cellen aansturen, maar dat heeft niet zo veel zin bij een billboard. Tien millimeter is al een heel erg kleine pixel vergeleken met de led-billboards‘, zegt Oostra.

Ook wordt bewegend beeld mogelijk. Een belangrijke feature, hoewel dat iets anders zit dan bij conventionele schermen. De beoogde toepassing is namelijk om de billboards langs snelwegen te plaatsen en daar laat de regelgeving vaak geen video toe. Met electrowetting kunnen adverteerders echter wel advertenties wisselen, tot acht keer per minuut, wat een enorme extra omzet betekent.

Adverteerders kunnen wat wetgeving betreft sowieso in hun handen knijpen met Miortech: led-billboards worden vanwege hun hoge energieverbruik nu soms verboden. De reflectieve versies kunnen daar voet aan de grond krijgen.