Paul van Gerven
13 December 2017

Hock Tan liet er geen gras over groeien. De meeste mensen snapten wel dat de ceo van Broadcom zijn hoofdkwartier niet om patriottistische redenen naar de VS verhuist. Maar dat hij een dag na de persconferentie op het Witte Huis de jacht zou openen op Qualcomm kwam voor iedereen als een verrassing.

De brutale manoeuvre raakt ook Nederland. Tan heeft op Qualcomm met óf zonder NXP geboden. Dus door wie wordt NXP straks overgenomen? Waar moeten we eigenlijk op hopen? Als je het mij vraagt: liever dat Broadcom bakzeil haalt en Qualcomm zoals gepland NXP overneemt. Maar toegegeven, het is behoorlijk mistig in mijn kristallen bol, dus ik laat hier vooral mijn gevoel spreken.

Qualcomm spreekt mij aan vanwege zijn r&d-mentaliteit. Al jaren spendeert het als percentage van de omzet meer aan onderzoek en ontwikkeling dan ieder ander halfgeleiderbedrijf – en dan hoeft het als fabless nog niet eens procestechnologie uit te dokteren. Het wil NXP erbij voor zijn technologie, om er iets moois van te maken. En dat mag wat kosten.

Tan staat heel anders in het leven. Ook al is hij MIT-alumnus, hij is meer een financieel ingenieur dan een echte. Hij leidt geen bedrijven die de drijvende kracht achter technologische innovatie zijn, hij neemt die bedrijven over. De geboren Maleisiër opereert als private equity, alles lean and mean. In Wall Street-kringen is hij kind aan huis. Zijn carrière nam een vlucht toen KKR hem vroeg om Agilents verzelfstandigde halfgeleiderdivisie, hernoemd als Avago, te gaan leiden.

Private equity is al langs geweest bij NXP, dus daar valt voor Tan weinig eer meer aan te behalen. Niet voor niets heeft hij naar verluidt de Nederlandse chipmaker vorig jaar al aan zich voorbij laten gaan. Bovendien is Tan een man van focus, en waar hij zich nu op richt, is de communicatiemarkt. Sommige onderdelen van NXP passen daarbij, maar het lot van de rest is onzeker.

BCe24 save the date

Vanuit het perspectief dat het bedrijf en Nederland zelf het meest zijn gebaat bij een NXP dat de kans krijgt zijn kennis en technologie tot bloei te laten komen in een stabiele omgeving, kies ik voor Qualcomm. Dat verkies ik ook boven de niet ondenkbare mogelijkheid dat NXP tijdens deze storm overboord slaat. Dit omdat het een sterke partner nodig heeft voor rauwe rekenkracht en telecommunicatie om maximaal te kunnen scoren in opkomende chipmarkten, automotive voorop. Er zijn misschien andere goede partners te vinden, maar NXP verkeert al meer dan een jaar in niemandsland. Dat is niet goed voor een bedrijf; het vreet energie. Dus let’s get it over with.

Tan legt wel de vinger op de zere plek bij Qualcomm. Diens uitbundige r&d wordt gefinancierd door een licentiemodel dat onder druk staat. Apple en andere klanten zetten de hakken in het zand en overal ter wereld zitten marktautoriteiten het bedrijf op de huid. Qualcomm denkt hen in de rechtbank te verslaan en daarna over te gaan tot de orde van de dag. Maar wat als dat mislukt? Tan zet daar zijn geld op. Institutionele beleggers die bij hem komen buurten over zijn plannen met Qualcomm trekken waarschijnlijk met de schrik om het hart de deur achter zich dicht.

Des te meer reden om te hopen dat Broadcom het onderspit delft. Dat zou namelijk betekenen dat Qualcomms aandeelhouders zich er niet van hebben laten overtuigen dat het fundament onder het bedrijf vandaan is geslagen. We mogen dan aannemen dat Qualcomm nog altijd de sterke en ambitieuze partner is waar NXP mee in zee is gegaan.