Paul van Gerven
18 January 2018

Voor het eerst heeft Qualcomm erkend dat de overname van NXP niet door zou kunnen gaan. ‘We sluiten het liefst een deal met NXP, maar niet tegen elke prijs’, zei cfo George Davis dinsdag in een webcast. Hij opperde de inkoop van eigen aandelen als alternatief. ‘Investeerders profiteren daarvan vrijwel net zo veel als wanneer we NXP kopen.’

Davis’ opmerkingen maken onderdeel uit van een grootschalig tegenoffensief. In een presentatie en webcast maakt Qualcomm gehakt van Broadcoms bod à 103 miljard dollar (130 miljard dollar inclusief schulden). ‘Hoe je er ook naar kijkt, Broadcoms voorstel onderwaardeert ons dramatisch. Het bod is de moeite van het bespreken niet eens waard’, schrijft Qualcomm.

Het belaagde bedrijf wees Broadcoms propositie in december al af, maar beargumenteert nu pas uitgebreid waarom het als zelfstandige entiteit beter af denkt te zijn. Het belooft twee keer zo winstgevend te zijn in 2019 als de gemiddelde verwachting van analisten, onder meer dankzij de start van de uitrol van 5g, een kostenbesparingsoperatie, het bijleggen van juridische geschillen (met onder meer Apple) en het aanboren van nieuwe markten (zoals Windows-laptops).

Strijd nadert hoogtepunt

Sinds de afwijzing van het bod heeft de strijd tussen Broadcom en Qualcomm een vijandig karakter aangenomen. Broadcom probeert Qualcomms raad van bestuur te vervangen door bestuurders die positief tegenover de overname staan. Verschillende kandidaten hebben banden met Silver Lake Partners, een private-equitybedrijf dat veel heeft samengewerkt met Broadcom-ceo Hock Tan.

BCe24 save the date

Broadcom reageerde nog dezelfde dag fel op Qualcomms uitlatingen. ‘Qualcomms management heeft sinds 2015 herhaaldelijk te veel beloofd en te weinig gepresteerd, resulterend in gemiste financiële doelstellingen, afkalvende winstgevendheid en vernietiging van waarde’, aldus de fabless.

Op 6 maart aanstaande wordt het pleit beslecht. Op de algemene aandeelhoudersvergadering kunnen investeerders dan duidelijk maken welke richting zij op willen met Qualcomm.

arm_wrestling

Wat dit betekent voor NXP

NXP is geen onbelangrijke speler in dit titanengevecht. De Nederlandse chipmaker past vermoedelijk niet goed in de visie die Broadcom voor ogen heeft met Qualcomm. Het zou bovendien de deal compliceren en extra obstakels opwerpen bij mededingingsautoriteiten – zowel Broadcom als NXP heeft bijvoorbeeld wifi-chips. Broadcom wil NXP er dus vermoedelijk liever niet bij hebben.

Qualcomm heeft NXP echter nog niet als afweergeschut kunnen inzetten, omdat het overnameproces nog niet is afgerond. Ruim een jaar na aankondiging van de deal hebben nog steeds niet alle toezichthouders groen licht gegeven. Na het recente fiat van de Europese Unie en Zuid-Korea is het nog wachten op China.

In de tussentijd hebben NXP’s aandeelhouders de deal opnieuw tegen het licht gehouden. Mede dankzij sterke resultaten van NXP dit jaar vinden zij dat een hogere prijs dan de overeengekomen 110 dollar per aandeel op zijn plaats is. Hedgefonds Elliot Capital Management stuurt aan op 25 dollar meer. Deze week heeft een tweede grote belegger, Ramius Advisors, de prijs eveneens als te laag bestempeld.

Qualcomm vecht dus op twee fronten tegelijk (drie als je de rechtszaken met onder meer Apple meerekent). De gekozen strategie is de vlucht naar voren: laten zien dat het bedrijf hoe dan ook zal floreren. De suggestie dat de overname van NXP daar niet essentieel voor is, is misschien een beetje blufpoker. Aandeelhouders van NXP moeten niet de indruk krijgen dat er wat te halen valt. Aan de businesscase van de overname is immers weinig veranderd in de tussentijd.

Deze tekst is geüpdatet nadat Qualcomm bekendmaakte dat de Europese Unie en Zuid-Korea toestemming hebben gegeven voor de overname van NXP.