Pieter Edelman
19 January 2018

Via een managementbuy-out heeft Barco Silex zichzelf losgekoppeld van het grotere Barco. Voortaan gaat de groep in Louvain-la-Neuve door het leven als Silex Insight. Het zelfstandige bedrijf blijft zich specialiseren in video-over-ip en security zoals het dat al jaren doet. Nieuw is een focus op producten in tegenstelling tot fpga- en asic-ontwerpdiensten, wat voorheen de hoofdactiviteiten waren.

Die omslag is echter al enkele jaren gaande, vertelt Thierry Watteyne, die als ceo aan het roer van het nieuwe bedrijf blijft staan: ‘We hebben twee jaar geleden besloten om een productstrategie te gaan voeren, want het wordt steeds moeilijker om te verdienen aan ontwerpdiensten.’

De omslag was wel natuurlijk, voegt Watteyne eraan toe. Barco Silex had tijdens zijn opdrachten al een aantal technologieën ontwikkeld die als basis konden dienen voor deze producten. ‘We zagen daar een markt voor, dus we besloten om de r&d daarvoor te investeren en de producten te ontwikkelen.’

Maar de positie binnen Barco begon wel steeds meer te knellen, want om de strategie tot een succes te maken, waren nieuwe investeringen nodig. Als kleine afdeling met 35 werknemers was dat lastig binnen het grote bedrijf. Aan de andere kant besloot de moeder juist om de pijlen te richten op de kernactiviteiten: projectoren, displays en data-uitwisseling voor grote zakelijke klanten. De Silex-afdeling paste daar niet.

 advertorial 

The waves of Agile

Derk-Jan de Grood created a rich source of knowledge for Agile coaches and leaders. With practical tips to create a learning organization that delivers quality solutions with business value. Order The waves of Agile here.

Voor Barco en Silex was het dus wachten op een kans op loskoppeling. Die kwam eind vorig jaar. Per 31 december scheidde de Waalse groep zich af met behulp van twee Nederlandse private geldschieters. Met de investering – de hoogte is niet bekendgemaakt – wil Silex Insight de komende jaren uitbreiden in zowel r&d als in sales en marketing. ‘We moeten nog een beetje zien hoe de groei precies zal uitvallen; het hangt ervan af hoeveel goede mensen we dit jaar kunnen vinden’, zegt Watteyne.

Barco DP2K
Silex’ technologieën voor cryptografie en videocompressie zijn weliswaar kernfunctionaliteit voor Barco’s bioscoopprojectoren, maar geen corebusiness.

Video-over-ip en security

Silex opereerde altijd al min of meer zelfstandig binnen Barco. De geschiedenis van de groep gaat terug tot 1991, toen het als asic- en fpga-ontwerpbedrijf werd opgericht onder de Silex-naam: silicon experts. Barco werd al snel een grote klant en nam het bedrijf in 1995 over. De Walen bleven echter externe klanten houden.

In de loop der tijd kwamen er twee specialisaties bovendrijven. De eerste was security – Barco Silex maakte faam met een ic-ontwerp voor de betaalterminals van Banksys, dat werd overgenomen toen deze onderneming opging in betaalgigant Atos Worldline. De tweede was – gezien het moederbedrijf – weinig verrassend: compressie en distributie van videobeelden.

Het portfolio van Silex omvat dan ook twee producten op deze vlakken. Het videoaanbod bestaat uit een oplossing om videostromen op hoge kwaliteit over standaard ethernet te versturen. ‘Het platform leest hdmi-input en verstuurt het via een standaard ip-protocol, dus klanten kunnen gewoon commercieel beschikbare switches en andere netwerkapparatuur gebruiken’, legt Watteyne uit.

Dat komt van pas bij allerhande toepassingen die verschillende videostromen naar verschillende locaties moeten versturen, van videoconferencing en netwerken van beveiligingscamera’s tot aan videowalls en militaire applicaties. Silex zet het platform als oem-product in de markt, dat aangepast kan worden aan de behoeften van de klant.

‘De andere productlijn, die nu érg hard groeit, draait om cores voor embedded security’, vertelt Watteyne. ‘We hebben zowel cores voor alleen crytografie als voor de complete security-functionaliteit van een chip, dus root of trust, secure boot, firmware-updates, enzovoorts.’

Silex Insight verkoopt die cores aan chipmakers die dergelijke functionaliteit nodig hebben voor hun microcontrollers of applicatiespecifieke socs, maar verrassend genoeg gaan ze ook in de zware socs voor het datacentrum. ‘We zijn erg flexibel met ons ip: we kunnen het configureren voor performance, voor kosten of voor stroomverbruik. Dus met hetzelfde basis-ip kunnen we een hele kleine versie maken voor een iot-chipje, maar ook een high-end versie voor een grote soc in een datacentrum’, verklaart Watteyne.

Ondertussen gaan de ontwerpdiensten rond ic’s, elektronica en software er nog niet uit, net zomin als de standaard ip-bouwblokken. Voor een gedeelte is het dus business as usual, maar dankzij de vernieuwde slagkracht kan het bedrijf wel beter aanhaken bij een paar interessante trends, zeker met het security-product. Watteyne: ‘De datacentrum-markt is erg interessant, en we richten ons ook sterk op de iot-markt. En daarbinnen heb je connected voertuigen, dat is een belangrijke focus voor ons.’