31 March 2009

Tomtom en Microsoft hebben hun patentenconflict geschikt voor de komende vijf jaar. Tomtom gaat aan de ene kant betalen en aan de andere stoppen met het gebruik van door Microsoft gepatenteerde technologie, een deel van het Fat-bestandssysteem. Daarmee voldoet de overeenkomst aan de GPL-licentie van de Linux-kernel die het hart vormt van Tomtoms navigatiekastjes, althans volgens de bedrijven.

Microsoft bracht eind februari acht patenten in stelling tegen Tomtom, die onder meer betrekking hebben op het berekenen van routes en het gebruik van apparatuur in auto‘s. Tot grote schrik van de Linux-gemeenschap zette Microsoft ook drie patenten in omtrent zijn Fat-bestandssysteem. Voor compatibiliteit met Windows-computers is het nodig om met deze bestandsindeling overweg te kunnen. De Linux-kernel heeft dan ook ondersteuning aan boord voor Fat. De GPL-overeenkomst, waaronder de Linux-kernel wordt uitgebracht, verbiedt echter een patentlicentie die niet voor iedere willekeurige gebruiker geldt.

Tomtom reageerde door een tegenzaak aan te spannen voor vier van zijn patenten. Ook sloot het zich aan bij het Open Invention Network, dat een patentportfolio verzamelt om zich te wapenen tegen Microsoft. Het bedrijf dreigt al langere tijd zijn patenten rechtstreeks in te zetten tegen Linux. Overigens ontkende het met de Tomtom-zaak uit te zijn op een dergelijke confrontatie.

Tomtom zal nu binnen twee jaar de functionaliteit verwijderen die onder twee van deze Fat-patenten valt, namelijk ondersteuning voor bestandsnamen die groter zijn dan de oude Dos-indeling van acht karakters plus drie karakters voor de extensie. Hoe Tomtom dit zal doen, is nog onbekend. Voor de overige patenten zal het Nederlandse bedrijf een onbekend bedrag naar Amerika overmaken. De computergigant krijgt op zijn beurt een licentie op de vier patenten waarmee Tomtom een tegenzaak aanspande. Daarvoor hoeft het niks te betalen.

De opensourcegemeenschap reageert verdeeld op de deal. Sommigen hadden liever gezien dat het tot een rechtszaak was gekomen, zodat er een duidelijke uitspraak zou komen over de geldigheid van de patenten. Dit is echter een erg kostbare en langdurige zaak. Verder is het door het gebrek aan details lastig te beoordelen of de partijen daadwerkelijk voldoen aan de eisen van de GPL.