Rob_Howe_02

Rob Howe is CEO van Verum.

5 May 2008

Degenen onder jullie die naar de BBC kijken, weten wellicht al dat de nieuwe reeks van ’The apprentice‘ is gestart. Mijn vrouw Marion en ik zijn grote fans van BBC-series als ’The apprentice‘ en ’Dragon‘s den‘, en we leven ons helemaal in de langskomende zakenplannen in. We zuchten bij idiote voorstellen, lachen om opgeblazen bedrijfswaarderingen, jouwen de antihelden uit en juichen om behaalde successen: het is tijdens dat wekelijkse uurtje één groot kinderpartijtje bij ons thuis.

Zoals gewoonlijk zijn de zestien kandidaten voor de apprentice-positie bij Alan Sugar ook deze keer een onderhoudend bijeenraapsel van pompeuze losers, arrogante idioten en complete kanslozen. Voor een van de buitensporige egomannetjes ontwikkel ik meteen een spontane allergie: hij introduceerde zichzelf namelijk als ’entrepreneur‘. Ik heb een verschrikkelijke afkeer van mensen die zichzelf entrepreneur noemen. Als functieomschrijving zegt het zelfs nog minder dan ’consultant‘. De betiteling ’entrepreneur‘ moet je verdienen. Je bent pas een echte entrepreneur als andere mensen je op die wijze omschrijven. Iemand die zichzelf al op die manier voorstelt, kan niet anders dan net zo leeg en nietszeggend zijn als hun gekozen titel.

Vandaag de dag lijkt er wel een zekere je-ne-sais-quoi te kleven aan de titel ’entrepreneur‘. Of moet ik zeggen: ’je ne sais rien‘? De media poetsen de entrepreneursrol met hoogglans op en de overheid wil er alleen maar meer van: de eenzame visionaire ziel die hartstochtelijk een revolutionair idee nastreeft aan de zakelijke frontlinie – romantisch, cool en avontuurlijk, een Marlboro-reclamebeeld.

Helaas lijkt de harde realiteit van een start-upbedrijf, vooral in de hightechsector, niet op een avontuurlijk aandoende Marlboro-reclame. Het heeft meer weg van de Clint Eastwood-klassieker ’Unforgiven‘: een zware tocht om dubieuze redenen door onherbergzaam terrein met onderweg vele genadeloze vijanden. Net als bij een Marlboro-reclame zou het start-upgebeuren vergezeld moeten gaan van een zeer serieuze gezondheidswaarschuwing.

De verborgen kosten van het opzetten van elke start-upbusiness zitten ‘m namelijk in de persoonlijke gezondheid. Elke CEO of bedrijfsoprichter die ik ken, heeft minstens één keer in zijn carrière last gehad van een stressgerelateerde chronische aandoening. In de milde gevallen uit dit zich in vermoeidheid, hoofdpijn, nek- schouder- en rugklachten. Ook een spastische darm is een veelvoorkomend en lastig te verhelpen verschijnsel. Door verlaagde weerstand kunnen er infectieziektes optreden als zware longontstekingen of bronchitis. In meerdere gevallen in mijn omgeving was zelfs ziekenhuisopname nodig. De geestelijke en lichamelijke belasting veroorzaken ongemakken als lusteloosheid, depressie en relatieproblemen.

Persoonlijk heb ik periodes doorgemaakt waarin ik nacht na nacht na een paar uur slaap ontwaakte, klaarwakker en doordrenkt in stresszweet. Een bijzonder onplezierige ervaring. Met op lange termijn heel vervelende bijwerkingen, kan ik wel zeggen. Misschien daarom wel het meest allerbelangrijkste advies dat ik aan iedereen zou geven die zijn eigen business wil opstarten is: maak van je gezondheid prioriteit nummer een. Eet gezond. Zorg voor voldoende lichaamsbeweging, vooral als je daar eigenlijk de tijd niet voor hebt. Plezier is belangrijk en een goede nachtrust ook. Zorg goed voor jezelf. Het leiden van een uitdagende en stressvolle onderneming is veel moeilijker als je moe bent, op je tenen loopt of ziek bent. Het klinkt allemaal heel simpel, maar in de praktijk is het een hele moeilijke stap om te zetten.

Met deze gedachte in mijn achterhoofd vraag ik me vaak af of de zogenaamde en zelfgekroonde entrepreneurs die deelnemen aan ’The apprentice‘ ooit de dagelijkse harde realiteit van de start-upbusiness van dichtbij hebben gezien? Misschien zou de BBC extra uitdagingen aan het programma kunnen toevoegen als bankroetdreigingen, harde financiële discussies en gevoelige contractbesprekingen gecombineerd met langere periodes van slaaptekort. Dan ontdekken we heel snel wie de echte entrepreneurs zijn.