Alexander Pil
5 November 2008

Onder leiding van Henry Potts zoekt Mentor de verbreding op. Naast elektronicaontwerp breidt de EDA-toolbouwer uit naar RF en mechanica. Zo nam het onlangs Flomerics over en dook daarmee in de vloeistofdynamica. Potts aan het woord over zijn strategie.

Begin oktober lijfde Mentor Graphics de Britse Flomerics Group in. Dit bedrijf levert gereedschap voor de analyse van vloeistofdynamica. Flomerics wordt omgevormd tot de Mechanical Analysis Division (MAD) van Mentor. De aankoop past mooi bij Mentors oplossingen op het gebied van PCB-systeemdesign. Bovendien breidt de overname het assortiment uit naar de markt van engineering fluid dynamics (EFD) voor mechanische Cad-analyse.

’Het ontbrak ons nog aan een complete oplossing voor mechanische integratie‘, zegt Henry Potts. Hij heeft Mentors systeemontwerpdivisie onder zijn hoede en is daarmee ook eindverantwoordelijk voor MAD. ’De verpakking is een integraal onderdeel van bijvoorbeeld een notebookontwerp. De relatie tussen het bord en de omhulling is net zo echt als die tussen twee componenten op een PCB. Als je een component wilt verschuiven, kan dat het gevolg hebben dat het niet meer past. In het verleden hielden ontwerpers dat graag op een afstandje, maar het is een reëel probleem. De komende maanden werken we aan een eerste release die dit inzichtelijk moet maken, aan een direct eye.

Potts bestempelt EFD als een belangrijk groeigebied voor Mentor. ’Het afgelopen halfjaar heeft Flomerics zijn omzet met ruim 60 procent zien groeien. Ik verwacht dat het een snel uitdijende markt wordt. We gaan de EFD-mogelijkheden allemaal combineren binnen de mechanische ontwerpomgeving. Je hoeft de vraagstukken dan niet meer te beantwoorden met een andere tool, maar het kan gewoon in dezelfde omgeving. Als je bijvoorbeeld wilt weten hoeveel vermogen er nodig is om een volume rond te pompen, helpen wij het model door te rekenen. Het laat toe om mechanische systemen op dezelfde manier en met hetzelfde gebruiksgemak te analyseren als met onze Hyperlinx-simulatiesuite, die problemen in signaalintegriteit, crosstalk en EMC in een vroeg stadium boven water brengt.‘

McCain

Henry Potts studeerde elektrotechniek aan de Universiteit van Zuidwest-Louisiana. Toen hij de universiteitsdeuren achter zich dichttrok, was het eind jaren zestig. Potts meldde zich vrijwillig aan voor Vietnam. Hij diende er twee jaar als gevechtspiloot en was daarna nog drie jaar vlieginstructeur. ’Het heeft een grote rol gespeeld in de rest van mijn leven. Het vormt je als je in oorlogssituaties in een eenpersoonsfighter hebt gezeten. Je doet gewoon wat je moet doen. Dat is ook wat ik waardeer aan John McCain. Hij vloog ook in Vietnam en heeft zelfs lange tijd gevangengezeten. Dat heeft hem gevormd. Hij zegt dingen direct en is veel transparanter dan Barack Obama. What you see, is what you get.‘

Terug in de VS stapte Potts in de hightechwereld. Eerst bij Texas Instruments, later bij Motorola, Schlumberger en VLSI Technology, steeds in managementposities. Uiteindelijk belandde hij bij Hitachi als senior vicepresident. Hij overzag er de marketing en productontwikkeling voor microprocessoren en embedded systemen in de VS. Sinds 1999 werkt Potts bij Mentor Graphics als topman van de Systems Design Division, een van de vijf technologiepoten van de EDA-specialist.

Zwarte doos

De overname van Flomerics is geen bevlieging. Mentor richt zich allang niet meer alleen op het pure elektronicaontwerp. Het bedrijf breidt uit naar onder meer RF en mechanica. Potts neemt onze voicerecorder die op tafel ligt als voorbeeld om uit te leggen waar de schoen wringt. ’Je weet dat het een recorder is, maar je hebt geen idee wat er binnenin zit. Als je de vormfactor zou willen veranderen, heb je geen flauw benul hoe dat zou moeten. Het is een zwarte doos. Zo gaat het ook met een RF-blok in een design. Het kan net de verkeerde afmeting hebben of je wilt het misschien een beetje afschermen. Als je echter niet weet hoe hij in elkaar steekt, lukt dat niet. Dat is al ruim tien jaar een groot probleem.‘

Mentor is niet de enige toolleverancier die grenzen overschrijdt. Het gebeurt steeds vaker dat bedrijven hun traditionele achtertuin verlaten. Zuken groeit naar het mechanische gebied, Autodesk begeeft zich op het elektronische terrein. ’Het zijn natuurlijke bewegingen‘, vindt Potts. ’We komen allemaal uit verschillende klantomgevingen en zien de wereld allemaal net iets anders. Fluent en Flomerics waren de twee grootste jongens in thermische analyse. Fluent is overgenomen door Ansys, een marktleider in mechanische analyse. Wij hebben Flomerics ingelijfd. Het is heel gewoon om naar elkaars oplossingsgebied te groeien. Wij zijn geïnteresseerd in de systeemaspecten en het systeemzicht, hoe je meer integratie kunt doen.‘

Mentor Henry Potts 2
Henry Potts: ’In slechte tijden is het van belang om efficiënter en productiever te zijn met krachtigere tools.‘

Een belangrijke aanpak om tijd te winnen is concurrency. ’Hoe meer concurrent processen je hebt, hoe minder loze tijd er is tussen de stappen en hoe minder je verspilt aan het communicatieproces. Neem onze XTreme Design-technologie. Dat is een servergebaseerde methodologie die toelaat om meerdere gebruikers te laten interacteren in hetzelfde design. Vroeger trok iemand een lijn en zei: ’Jij blijft aan die kant, ik aan deze kant.‘ Ze waren dan veel tijd kwijt met het managen van de interface. Bij XTreme is het veel meer een spel waarbij je je op elkaars terrein begeeft. Je weet van elkaar dat je er bent, maar het geeft geen problemen. De technologie zit ingebakken in Expedition PCB zodat ook RF-designers concurrent kunnen werken. Een ontwerper kan bijvoorbeeld sleutelen aan een RF-module en zijn collega aan de aangrenzende module, of aan de radio. En tegelijkertijd kan er iemand aan de andere kant van het bord digitale signalen aan het routen zijn. Je wint niet alleen tijd maar ook engineeringresources. Je denkt dat het dezelfde uren zijn, maar dat is niet zo. Er rennen nu geen jongens meer rond met vragen over wat ze nu weer zullen gaan doen. Wij denken dat er nog heel veel inefficiëntie is die we kunnen oplossen met concurrency.‘

Wijn

De EDA-toolleveranciers klagen vaak over de lage marges op hun producten, terwijl ze de hele industrie ondersteunen. Met de economische malaise wil iedereen nog verder besparen. Vreest Mentor voor nog meer druk op de prijs? ’De tools worden niet minder waard als de economie tegenzit. Bedrijven kunnen natuurlijk minder gereedschap kopen. Daar moeten we wel rekening mee houden. Maar ze kunnen niet verwachten dat ze meer krijgen voor minder geld. In slechte tijden is het juist van belang om efficiënter en productiever te zijn met krachtigere tools. Vorig jaar hadden we een klant die bijna failliet was. Ondanks dat investeerde hij in ons gereedschap en kon hij productiever werken. Mede daardoor is hij er weer bovenop gekomen.‘

’Ik heb ook aan de andere kant van de onderhandelingstafel gezeten. Voordat ik bij Mentor kwam, kocht ik EDA-tools. Ik zocht binnen mijn budget naar gereedschap dat de productiviteit van mijn ingenieurs kon verhogen. Ondanks de druk op de prijs deed ik nooit water bij de wijn wat betreft de efficiency van mijn organisatie. Slechte tijden nopen iedereen om nog creatiever te zijn.‘

Rotzooi

Mentor maakt tools voor PCB-design. Dat betekent dat het in contact staat met veel kleinere bedrijven. Potts: ’Veel leveranciers bieden één flow aan. Het is dat, of niks. Daar geloven wij niet in. Eén flow kan nooit alle verschillende problemen afdekken. Onze Pads-oplossing wordt meestal direct gekocht door degene die het ook gaat gebruiken. Veel van onze verkopers werken aan grote deals en grote contracten. Soms komt er echter iemand die alle andere rotzooi niet hoeft en alleen geïnteresseerd is in de oplossing voor PCB-design: één zitje plus ondersteuning. Hij is op zoek naar een tool waar híj mee uit de voeten kan en die voldoet aan zíjn designeisen. Wij kunnen het allebei aan en bieden oplossingen voor grote projecten, maar ook voor de kleintjes.‘

Potts ziet het er nog niet zo snel van komen dat PCB‘s plaats moeten maken voor systeemverpakkingen met meerdere gestapelde chips. ’Ik wil niet zeggen dat het niet gebeurt, maar het duurt nog wel even. Het is al erg complex als je meerdere dies naast elkaar in dezelfde component hebt, laat staan als je de chips gaat stapelen. Hoe doe je de planning? Hoe ga je om met veranderingen in de pin-out en de pindefinitie? En hoe breng je de signalen naar buiten en hoe leid je ze naar het bord? Dat zijn problemen die nog niet zijn opgelost. Mentor zit in het proces om een oplossing vrij te geven die zorgt voor een volledige integratie tussen bord, die en verpakking. Dat is een grote stap.‘