Pieter Edelman
6 december

Een team van Imec, de KU Leuven en het UZ Leuven ontvangt een miljoen dollar van Facebook-oprichter Mark Zuckerberg om nieuwe inzichten te genereren in neurodegeneratieve aandoeningen zoals Alzheimer, Parkinson en ALS. Het team wil kleine netwerken van menselijke zenuwcellen aanleggen op chips die met elektroden-arrays hun activiteit kunnen uitlezen en beïnvloeden. Daarmee willen ze de werkingsmechanismen van Parkinson ophelderen.

De donatie is onderdeel van het Neurodegeneration Network van de Chan Zuckerberg Initiative (CZI), de filantropische instelling van Zuckerberg en zijn vrouw Priscilla Chan. In totaal delen zij 52 miljoen dollar uit aan negen van dit soort samenwerkingen en zeventien jonge onderzoekers. Het programma richt zich specifiek op research dat verschillende onderzoeksvelden combineert – Chan en Zuckerberg denken dat grote uitbraken tot nu toe zijn uitgebleven omdat het onderzoek zich beperkt tot een specifiek ziektebeeld.

In Leuven wordt al geruime tijd gewerkt met de combinatie van zenuwcellen en micro-elektronica. Bij traditionele aanpakken kan slechts een enkele cel of juist het groepsgedrag worden bekeken, maar met de combinatie kan het gedrag van alle cellen in het netwerk apart bestudeerd worden. In het nieuwe werk willen de researchers neuronennetwerken van Parkinsonpatiënten vergelijken met die van gezonde proefpersonen. De aanpak moet ook leiden tot een model waarmee mogelijke behandelingen onderzocht kunnen worden.