Pieter Edelman
17 May 2018

Het ETH Zürich heeft een serie miniatuursensoren ontwikkeld die samen vrij betrouwbaar de geur kunnen oppikken van mensen. De onderzoekers willen de technologie inzetten om bijvoorbeeld slachtoffers van een aardbeving op te sporen, of de douane te helpen met zoeken naar verborgen personen.

Alhoewel de onderzoekers denken dat speurhonden nog altijd beter zijn dan hun sensoren, zijn de viervoeters niet altijd voorhanden en bovendien hebben ze regelmatig rust nodig. Een elektronisch alternatief is echter niet voorhanden. De CO2 en het vocht dat mensen in hun adem uitstoten, is weliswaar makkelijk te detecteren, maar leveren geen betrouwbaar signaal op – ze kunnen bijvoorbeeld ook op een brandhaard duiden.

ETH_gassensoren

De Zwitserse onderzoekers keken daarom of drie eerder ontwikkelde sensoren voor aceton, ammoniak en isopreen het signaal kunnen aanvullen. Mensen stoten minieme hoeveelheden van deze gassen uit via hun adem en huid, en die hopen zich snel op. De sensoren zijn gebaseerd op nanogestructureerde metaal-oxidefilms en kunnen vrij goedkoop en compact gemaakt worden, terwijl ze toch zeer lage concentraties van deze gassen meten.

Gekoppeld aan commercieel beschikbare CO2– en vochtsensoren bleken ze in het laboratorium de chemische ‘vingerafdruk’ van proefpersonen goed te kunnen onderscheiden. De onderzoekers willen nu gaan kijken of de technologie ook in de praktijk getest kan worden. Ze denken hierbij aan een aanvulling op bestaande akoestische sensoren, of aan drones en robots die zelfstandig op zoek kunnen gaan naar bedolven personen.

BCe24 save the date